¿Qué es el cambio climático?

El Cambio climático es la variación estadísticamente significativa, ya sea de las condiciones climáticas medias o de su variabilidad, que se mantiene durante un período prolongado (generalmente durante más de diez años).

El cambio del clima puede deberse a procesos naturales internos o debido acciones externas, o a cambios generados por los seres humanos, de forma duradera, en la composición de la atmósfera o en el uso de la tierra.

No es lo mismo el tiempo atmosférico y clima.

El tiempo atmosférico se asocia a las condiciones de la atmósfera en un lugar determinado y para un período corto, normalmente días o semanas.

El clima es el promedio del tiempo atmosférico para períodos largos, comúnmente meses, años o más. Se define por los valores medios y la variabilidad de la temperatura, la precipitación y otras variables.

En su cuarto informe de Consenso Científico, el Panel Intergubernamental de Expertos en Cambio Climático (IPCC, 2007) expresa que se han producido cambios en varios aspectos de la atmósfera y la superficie del planeta que modifican el presupuesto de energía mundial de la Tierra y que, por lo tanto, pueden cambiar el clima. Entre estos cambios se encuentran el aumento de las concentraciones de gases de efecto invernadero que sirven principalmente para aumentar la absorción atmosférica de la radiación emitida por la tierra, y el aumento de los aerosoles (partículas o gotas microscópicas presentes en el aire) que actúan para reflejar o absorber la radiación solar reflejada y cambian las propiedades de las nubes.

El Efecto Invernadero

En la figura siguiente, la radiación solar calienta la superficie de la tierra porque la atmósfera es “transparente” a los rayos del sol y al calentarse, el planeta emite radiación terrestre. Los gases de efecto invernadero que existen en la atmosfera absorben y re-emiten la radiación terrestre (esta radiación es infrarroja, o sea, contiene calor) y la atmósfera se calienta. Gracias a esto la temperatura de la tierra es de 15°C y no de -18°C, por tanto el efecto invernadero es natural y beneficioso.

Figura: Ilustración del Efecto Invernadero

Sin embargo, lo que está sucediendo es que las diversas actividades humanas han incrementado a cifras preocupantes las concentraciones de estos gases en la atmosfera dando como resultado la pérdida del equilibrio o balance natural de radiaciones y por tanto, gran parte de las radiaciones emitidas por la tierra en forma de calor (radiación infrarroja), están retornando de nuevo a la tierra, pues los gases de efecto invernadero actúan como una especie de barrera, entre la tierra y la parte superior de la atmósfera

Los Gases de Efecto Invernadero

Los gases de efecto invernadero de larga vida, entre los cuales se encuentran el CO2, el metano (CH4) y el óxido nitroso (NO2), persisten en la atmósfera durante períodos de tiempo que van desde décadas hasta siglos o más; por tanto, estos gases influyen en el clima a largo plazo. En la siguiente tabla se muestran las principales características de los gases efecto invernadero.

Principales características de los gases de efecto invernadero

Nombre del gas Breve descripción Emisión natural Emisión antropogénica (de origen humano) Sumidero Tiempo de vida en la atmósfera
Dióxido de carbono Se libera desde el interior de la Tierra a través de fenómenos tectónicos y a través de la respiración, procesos de suelos, combustión de compuestos con carbono y la evaporación oceánica.También, el Co2 es disuelto en los océanos y consumido en procesos fotosintéticos. Respiración, descomposición de materia orgánica, incendios forestales naturales. Quema de combustibles fósiles, cambios en el uso de los suelos (principalmente deforestación), quema de,biomasa, industrias y producción de energía termo-eléctrica, etc… Absorción por las aguas oceánicas, y organismos marinos y terrestres, especialmente bosques y fitoplanctón. Entre 50 y 200 años.
Metano El metano es producido principalmente a través de procesos anaeróbicos tales como los cultivos de arroz o la digestión animal. Es destruido en la baja atmósfera por reacción con radicales hidroxilo libres (-OH). Naturalmentea través de la descomposición de materia orgánica en condiciones anaeróbicas; también en los sistemas digestivos de termitas y rumiantes. A través de cultivos de arroz, quema de biomasa, quema de combustibles fósiles, basureros a cielo abierto, quema de biomasa y el aumento de rumiantes como fuente de carne. Reacción con radicales hidroxilo en la,troposfera y con el monóxido de carbono (CO) emitido por acción humana. 10 años
Óxido nitroso El óxido nitroso (N2O) es producido por procesos biológicos en océanos y suelos. Producido naturalmente en océanos y bosques lluviosos. Procesos antropogénicos que incluyen combustión industrial, gases de escape de vehículos de combustión interna, etc... Es destruido fotoquímicamente en la alta atmósfera. 120 años
Ozono En la,estratosfera filtra los rayos ultravioleta dañinos para las estructuras biológicas, es también un gas invernadero que absorbe efectivamente la radiación infrarroja. Se forma a través de reacciones fotoquímicas que involucran radiación solar, una molécula de O2 y un átomo solitario de oxígeno Puede ser generado por complejas reacciones fotoquímicas asociadas a emisiones antropogénicas y constituye un potente contaminanteatmosférico en la troposfera superficial Es destruido por procesos fotoquímicos que involucran a radicales hidroxilos, NOx y cloro (Cl, ClO) Días o semanas
Halocarbonos Clorofluorocarbonos: compuestos mayormente de origen antrópico, que contienen carbono y halógenos como cloro, bromo, flúor y a veces hidrógeno. Existen fuentes naturales en las que se producen compuestos relacionados como los metilhaluros. Los clorofluorocarbonos (CFC) comenzaron a producirse en los años 30 para la refrigeración. Posteriormente, se usaron como propulsores para aerosoles, en la fabricación de espuma, etc… Los CFC emigran a la estratosfera donde se degradan por acción de los rayos ultravioleta, momento en el cual liberan átomos libres de cloro que destruyen el ozono.
Hidroclorofluorocarbonos (HCFC) e Hidrofluorocarbonos (HFC): Compuestos de origen antrópico que están usándose como sustitutos de los CFC, sólo considerados como transicionales, pues también tienen efectos de gas invernadero. Estos se degradan en la troposfera por acción de fotodisociación Por la larga vida que poseen, son gases invernadero miles de veces más potentes que el CO2.
Aerosoles La variación en la cantidad de aerosoles afecta también el clima. Incluye polvo, cenizas, cristales de sal oceánica, esporas, bacterias, etc… Sus efectos sobre la turbidez atmosférica pueden variar en cortos periíodos de tiempo, por ejemplo luego de una erupción volcánica. Las fuentes naturales se calculan que son 4 a 5 veces mayores que las antropogénicas. Tienen el potencial de influenciar fuertemente la cantidad de radiación de onda corta que llega a la superficie terrestre.

Nota: (*) Punto o lugar en el cual el gas es removido de la atmósfera. FUENTE: Elaborado según IPCC, 2007